Los americanos Harvey Alter y Charles Rice y el inglés Michael Houghton fueron los ganadores del premio Nóbel de Medicina 2020 por haber descubierto el virus de la hepatitis C. Los del Comité Nóbel dijeron que el premio se les otorgó  por «su decisiva contribución a la lucha contra esta hepatitis, un importante problema de salud mundial, que causa cirrosis y cáncer de hígado»..

Harvey Alter identificó en los años 70 que durante las transfusiones tenía lugar un contagio hepático que no era ni hepatitis A ni hepatitis B. En 1989, Michael Houghton y su equipo descubieron la secuencia genética del virus. Charles Rice analizó la manera en la que el virus se replicaba. Esto llevó a la llegada de un nuevo tratamiento, el sofosbuvir. Desde el premio acerca del SIDA y el VPH en 2008, no había ocurrido una nueva premiación por investigaciones sobre un virus. A la fecha,17 Nobel directamente o indirectamente ligados a trabajos sobre los virus han sido acreditados. Otros mencionados por sus trabajos sobre hepatitis C  fueron Ralf Bartenschlager por investigación básica y Michael Sofia por el desarrollo del sofosbuvir..

La pandemia del coronavirus ha hecho anular la ceremonia presencial de entrega por primera vez desde 1944. Estos y los premiados en otras disciplinas recibirán sus galardones en sus ciudades de residencia.

La hepatitis C va de una enfermedad leve por pocas semanas hasta una grave de por vida. Puede ser aguda o crónica:

  • La hepatitis C aguda es una infección de corta duración. Los síntomas pueden durar hasta 6 meses. A veces, el cuerpo es capaz de combatir la infección y el virus desaparece. Pero para la mayoría de las personas, una infección aguda conduce a una infección crónica
  • La hepatitis C crónica es una infección de larga duración. Si no se trata, puede durar toda la vida y causar graves problemas de salud, como daño al hígado, cirrosis, cáncer de hígado e incluso la muerte. Se propaga a través del contacto con la sangre de alguien que tiene el virus de la hepatitis C (VHC). Este contacto puede ser a través de:
  • Compartir agujas u otros materiales de drogas con alguien que tiene VHC (La forma más común de propagación en los Estados Unidos).
  • Sufrir un pinchazo accidental con una aguja que se usó en alguien que tiene VHC. Esto puede suceder en entornos de atención médica.
  • Ser tatuado o perforado con herramientas o tintas que no fueron esterilizadas después de haber sido utilizadas en alguien que tiene el VHC
  • Tener contacto con la sangre o heridas abiertas de alguien que tiene VHC
  • Compartir artículos de cuidado personal en contacto con la sangre de otra persona infectada, como máquinas de afeitar o cepillos de dientes
  • Nacer de una madre con VHC
  • Tener relaciones sexuales sin protección con alguien que tiene VHC
El sofosbuvir es un antiviral que trata genotipos específicos de Hepatitis C. Generalmente es dado con alguno de otros antivirales, adicionando el antiviral ribavirina.

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Internista-Endocrinólogo. Miembro de Número de la Academia Nacional de Medicina, Fellow del American College of Physicians y Miembro Honorario de la Asociación Colombiana de Endocrinología, Diabetes y Metabolismo. Editor Emérito de la Revista MEDICINA. Editor de Noticias, portal de la Academia www.anmdecolombia.org.co