La meningitis es una infección poco común que afecta las delicadas membranas, llamadas meninges, que cubren el cerebro y la médula espinal.

Tipos de meningitis

 

Meningitis bacterial

Es una enfermedad extremadamente grave. Puede poner en peligro la vida o provocar daño cerebral a menos que se reciba un tratamiento rápido.

Varios tipos de bacterias pueden causar meningitis bacteriana. Los más comunes son:

Streptococcus pneumoniae (neumococo)
Neisseria meningitidis (meningococo)
Listeria monocytogenes (en personas mayores, mujeres embarazadas o personas con problemas del sistema inmunológico)

Una bacteria llamada Haemophilus influenzae tipo b (Hib) era una causa común de meningitis en bebés y niños pequeños hasta que la vacuna Hib estuvo disponible para bebés. También existen vacunas para Neisseria meningitidis y Streptococcus pneumoniae. Los expertos recomiendan que todos los niños la tengan, así como todos los adultos que tienen un mayor riesgo de contraer la enfermedad.

En muchos casos, la meningitis bacteriana comienza cuando las bacterias ingresan al torrente sanguíneo desde los senos nasales, los oídos o la garganta. Las bacterias viajan a través del torrente sanguíneo hasta el cerebro.

Las bacterias que causan la meningitis pueden propagarse cuando las personas infectadas tosen o estornudan. Si una persona ha estado cerca de alguien que tiene meningitis bacteriana, una revisión médica es conveniente.
 

Meningitis viral

Es más común que la forma bacteriana y, en general, pero no siempre, es menos grave. Varios virus pueden desencadenar la enfermedad, incluidos varios que pueden causar diarrea.
 

Meningitis micótica

Es mucho menos común que las formas bacterianas o virales. Las personas sanas rara vez la padecen. Es más probable que contraigan esta forma de meningitis las personas con problemas en su sistema inmunológico.
 

Meningitis parasitaria

 
También es rara. Es causada por parásitos que generalmente afectan a los animales. Se puede contraer al comer animales como caracoles, babosas, serpientes, peces o aves de corral que están infectados por parásitos o sus huevos. El riesgo es mayor con alimentos crudos o poco cocidos. No se puede transmitir este tipo de meningitis a otras personas.
 

Meningitis amebiana

Es una infección rara, generalmente fatal, causada por un insecto unicelular llamado Naegleria fowleri. Esta ameba vive en el suelo o en agua tibia y dulce, pero no en agua salada. Las personas suelen contraerla al nadar en el agua donde vive la ameba, no al beberla. La meningitis amebiana no es contagiosa.
 

Meningitis no infecciosa

Es causada por enfermedades como el lupus o el cáncer, o si se ha tenido una lesión en la cabeza, una cirugía cerebral o se han tomado ciertos medicamentos en personas con trastornos autoinmunitarios. No es contagiosa.
 

Meningitis crónica

Tiene síntomas similares a la meningitis aguda, pero se desarrolla en un par de semanas. Es el resultado de infecciones con un hongo o las micobacterias que causan la tuberculosis. Estos organismos ingresan al tejido y al líquido que rodea su cerebro y causan meningitis.

 

Síntomas de la meningitis

Pueden desarrollarse en horas o días y pueden incluir:

    • Confusión
    • Fiebre
    • Dolor de cabeza
    • Entumecimiento en la cara
    • Sensibilidad a la luz
    • Rigidez en el cuello, dificultad para bajar la barbilla hacia el pecho.
    • Malestar estomacal o vómitos
    • Dolor de cabeza intenso con náuseas o vómitos.
    • Dificultad para concentrarse
    • Convulsiones
    • Somnolencia o dificultad para despertarse
    • Falta de apetito
    • Falta de sed
    • Erupción cutánea (con meningitis meningocócica)

Cualquiera puede contraer meningitis, pero las investigaciones muestran que es más común en estos grupos de edad:

    • Niños menores de 5 años
    • Adolescentes y adultos jóvenes de 16 a 25 años
    • Adultos mayores de 55 años

La meningitis es más peligrosa para las personas con ciertas afecciones médicas, como un bazo dañado o faltante, una enfermedad a largo plazo o trastornos del sistema inmunológico.

Debido a que ciertos gérmenes que causan la meningitis se pueden propagar fácilmente, es más probable que ocurran brotes en lugares donde las personas viven cerca unas de otras. Los estudiantes universitarios en los dormitorios o los reclutas militares en los cuarteles pueden tener más probabilidades de contraer la enfermedad. También lo son las personas que viajan a áreas donde la meningitis es más común.

Complicaciones de la meningitis

La meningitis puede causar complicaciones graves en adultos y niños, especialmente si retrasa el tratamiento. Las posibles complicaciones incluyen:

    • Convulsiones
    • Daño cerebral
    • Pérdida de la audición
    • Problemas de memoria
    • Problemas de aprendizaje
    • Dificultades para caminar
    • Insuficiencia renal
    • Choque
    • Muerte

Con un tratamiento inmediato, hasta los pacientes con meningitis grave pueden tener una buena recuperación.

 

Prevención
    • Lavarse las manos con frecuencia. Enjuagar bien.
    • Enseñar a los niños a lavarse las manos con frecuencia también, especialmente después de comer, ir al baño o cuando estén en lugares públicos.
    • No compartir artículos como cepillos de dientes, cubiertos o cigarrillos.
    • No compartir alimentos ni bebidas con otras personas.
    • Cubrirse la boca y la nariz al toser o estornudar.
    • Seguir una dieta saludable, ejercicio regular y buen descanso.
    • Comer alimentos bien cocidos. Evitar los alimentos elaborados con leche no pasteurizada.
    • Vacunarse. Algunas formas de meningitis bacteriana pueden prevenirse con vacunas.

 

ABRIL 24. Día Mundial Contra la Meningitis

 

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Órgano consultor del Gobierno Nacional en temas de educación médica y salud del pueblo colombiano.

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