Kevin Ketels, Wayne State University

Las condiciones que llevaron a la escasez de fórmula para bebés se pusieron en marcha mucho antes de que el cierre de la fábrica de Similac en febrero de 2022. llevara a Estados Unidos a una crisis .

Los minoristas de todo el país informaron que los suministros de fórmula para bebés estaban agotados a una tasa del 43 % durante la semana que finalizó el 8 de mayo de 2022, en comparación con menos del 5 % en la primera mitad de 2021. En algunos estados, como Texas y Tennessee , la escasez eran más del 50%, lo que ha llevado a los padres a viajar largas distancias y pagar sumas exorbitantes de dinero para obtener suministros cada vez más escasos de fórmula para sus bebés.

La noticia de que la Administración de Drogas y Alimentos y el fabricante de Similac, Abbott , llegaron a un acuerdo para reabrir la fábrica de fórmula en Sturgis, Michigan, es una buena noticia para los padres desesperados, pero hará poco para aliviar la escasez en el corto plazo. Esto se debe en gran parte a la naturaleza misma de la industria de fórmula para bebés de Estados Unidos.

Investigo y enseño la gestión de la cadena de suministro , con un enfoque especial en la industria del cuidado de la salud. El cierre de la fábrica de Similac pudo haber encendido la mecha de la escasez a nivel nacional, pero una combinación de políticas gubernamentales, concentración del mercado industrial y problemas de la cadena de suministro, proporcionó la pólvora.

 

¿Qué provocó la escasez de fórmula para bebés?

El 17 de febrero, Abbott inició un retiro voluntario después de que cuatro bebés fueran hospitalizados con infecciones por la bacteria Cronobacter sakazakii (dos de ellos murieron) después de consumir fórmula para bebés fabricada en sus instalaciones de Sturgis. La fábrica también fue cerrada.

La FDA no ha identificado nuevos casos, pero aún no ha aprobado la reapertura de las instalaciones de Sturgis, que son responsables de aproximadamente la mitad del suministro de Abbott en EE. UU. Abbott dijo que firmó un decreto de consentimiento con la FDA que allana el camino para reabrir la instalación una vez que se cumplan ciertas condiciones.

La escasez de fórmula para bebés ha llevado a los principales minoristas estadounidenses, incluidos Target, CVS, Walgreens y Kroger, a restringir la cantidad de fórmula que un consumidor puede comprar. Esta escasez está perjudicando desproporcionadamente a las familias de bajos ingresos y a quienes no tienen los recursos para viajar largas distancias para encontrar fuentes alternativas de fórmula para bebés.

 

Los estantes de una tienda de comestibles están vacíos en su mayoría con una pequeña cantidad de paquetes de fórmula para bebés aquí y allá.

La fórmula para bebés escasea en EE . UU . AP Photo/Michael Conroy

 

Monopolios creados por el gobierno

La raíz del problema comienza con una concentración de la producción.

Dos empresas, Abbott y Reckitt Benckiser, que fabrica Enfamil, dominan la industria con aproximadamente el 80 % del mercado estadounidense . Nestlé, que vende fórmula para bebés en Estados Unidos bajo su marca Gerber, controla otro 10%.

Parte de la razón por la que estas empresas están tan arraigadas en su posición es que Abbott, Reckitt y Nestlé son los únicos fabricantes aprobados por el gobierno de los EE. UU. para proporcionar fórmula para bebés a través del Programa de nutrición suplementaria especial para mujeres, bebés y niños, conocido como WIC , que proporciona alimentos complementarios a familias de bajos ingresos.

WIC, que reembolsa a las empresas el 15 % del costo mayorista, es responsable del 92 % de las ventas en supermercados de fórmula en polvo a base de leche en envases de 12 a 16 onzas y del 51 % de todas las ventas en otros tamaños.

El gobierno federal proporciona subvenciones de WIC a cada estado, que luego contrata a una de las tres empresas. Si bien WIC es un programa crítico para alimentar a los más vulnerables, el apoyo del gobierno a este programa tiene la consecuencia no deseada de crear un monopolio de facto en cada estado.

La cantidad de fondos de WIC para estas tres empresas establecidas dificulta que cualquier empresa nueva haga avances significativos en la industria de fórmulas para bebés. Hay pocas posibilidades de que puedan capturar la cuota de mercado necesaria para justificar una inversión significativa. Dado que solo un puñado de instalaciones de fabricación están aprobadas para la producción de fórmula para bebés en los EE. UU., las nuevas empresas no tienen el volumen necesario para producir en estas instalaciones.

 

Restricciones de importación

Otro motivo de la intensa concentración son los controles de importación.

Alrededor del 98% de la fórmula que se consume en los EE. UU. se produce en el país, ya sea por una empresa estadounidense o internacional. Si bien las instalaciones en el extranjero, como las de México, Chile, Irlanda y los Países Bajos, cumplen con los estándares de nutrición de la FDA, el incumplimiento de sus pautas de etiquetado les impide exportar a los EE. UU. Como resultado, algunos consumidores piden fórmula no aprobada por Internet desde Europa y en otro lugar, que luego pueden ser confiscados en la frontera.

Las manufacturas internacionales también se enfrentan a aranceles elevados, que pueden llegar al 17,5% según el volumen. Esa es una de las razones por las que los productores canadienses, que están subsidiados por su gobierno, en su mayoría se han mantenido alejados del mercado estadounidense. Y el Acuerdo entre Estados Unidos, México y Canadá, que entró en vigor en 2020, incluía una disposición que dificultaba aún más que Canadá enviara fórmula para bebés al sur en un esfuerzo por proteger a los productores nacionales.

 

Cadenas de suministro ‘ajustadas’

Los problemas relacionados con la pandemia que han asediado a las cadenas de suministro mundiales también han influido.

Al igual que en otras industrias, los fabricantes de fórmulas para bebés han intentado durante mucho tiempo hacer que sus cadenas de suministro sean lo más «ajustadas» y eficientes posible. Eso significa que su objetivo era minimizar la cantidad de tiempo que la fórmula para bebés pasaba asentada, sin rentabilidad, en los estantes del almacén y enviar los productos de la fábrica al minorista lo más rápido posible. El problema es que cuando hay un aumento en la demanda o una caída en la oferta, puede haber escasez. Cuanto más ajustada sea la cadena de suministro, mayor será la interrupción potencial.

El programa WIC también fomenta una cadena de suministro eficiente porque reembolsa solo el 15 % del precio mayorista. El gran volumen significa que las empresas aún pueden ser rentables, pero los márgenes por venta más bajos las alientan a mantener una cadena de suministro muy eficiente.

En marzo de 2020, las ventas de fórmulas aumentaron a medida que las personas almacenaban casi todo. Pero eso hizo que las ventas cayeran cuando los padres recurrieron a toda esa fórmula adicional. Eso llevó a los fabricantes a reducir la producción. Y ahora, en 2022, la demanda volvió a aumentar, especialmente después de que se difundieron los informes sobre el retiro de Similac. Y con el aumento de la demanda y la caída significativa de la oferta debido al cierre de la planta de Sturgis, la escasez era inevitable.

Una mujer con una bata de laboratorio blanca y una máscara negra sostiene una botella de leche materna congelada en una botella grande y transparente

Los bancos de leche están tratando de aliviar la escasez de fórmula distribuyendo leche congelada donada por madres lactantes. Foto AP/David Zalubowski

 

La escasez está lejos de terminar

Tanto la administración de Biden como las empresas han anunciado una variedad de medidas para poner fin a la escasez.

Algunas empresas, como Reckitt, dicen que han aumentado la producción y están operando fábricas los siete días de la semana para llevar más fórmula a las tiendas.

Se espera que la FDA anuncie pronto la flexibilización de las reglas de importación de fórmula para bebés, y algunos estados están permitiendo que los beneficiarios de WIC usen sus reembolsos para comprar fórmula de compañías distintas a la del contrato. Abbott ya acordó cumplir con los reembolsos de los productos de la competencia en los estados donde tienen contratos WIC.

Abbott y Nestlé también están acelerando los envíos desde sus instalaciones en el extranjero aprobadas por la FDA.

La mejor manera de poner fin a la escasez (poner la planta de Sturgis en línea y su fórmula en los estantes de las tiendas) llevará dos meses .

En última instancia, evitar que este tipo de situación vuelva a ocurrir requerirá cambios en las políticas gubernamentales y las prácticas comerciales. Creo que los monopolios de facto del gobierno deberían abrirse a más competencia. Y es posible que los fabricantes de fórmulas deban aceptar un poco menos de ganancias de la eficiencia de la cadena de suministro como un costo de hacer negocios, y como una forma de garantizar que las familias no vuelvan a enfrentar la pérdida de un producto tan vital para la supervivencia de sus bebés.


Kevin Ketels, Profesor Asistente, Gestión de la Cadena de Suministro Global, Wayne State University

Este artículo es republicado de The Conversation bajo una licencia Creative Commons license. Lea el artículo original.

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Órgano consultor del Gobierno Nacional en temas de educación médica y salud del pueblo colombiano.

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